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Tox Town en español - Inquietudes de salud ambiental y sustancias químcas y tóxicas en su lugar de residencia, trabajo y diversión
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Los pesticidas se usan mucho para controlar las ratas, los insectos y las malezas.

¿Qué son los pesticidas?

Los pesticidas son sustancias que evitan, destruyen, repelen o reducen la gravedad de la infestación por plagas. Las plagas son formas de vida que se presentan donde no se desea, o que causan daños a las personas, los cultivos o los animales. Las plagas pueden ser insectos, roedores, plantas indeseadas como malezas, bacterias, virus o diferentes tipos de hongos.

Los pesticidas incluyen alguicidas, que controlan las algas que crecen en las piscinas y otras masas de agua; agentes anti-incrustantes, que matan los organismos que se pegan al casco de las embarcaciones; fungicidas, que matan los hongos como mohos y añublos; herbicidas, que matan las malezas; insecticidas, que matan los insectos; y raticidas, que controlan los ratones y otros roedores.

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) concede licencias o registros a pesticidas que no suponen riesgos para la salud humana y el ambiente; esta agencia tiene registrados por lo menos 865 pesticidas que se usan en miles de productos diferentes.

Los pesticidas de uso doméstico incluyen cebos y trampas para cucarachas, repelentes de insectos, venenos para ratas y ratones, aerosoles y collares para el control de pulgas y garrapatas en las mascotas, desinfectantes, productos que matan mohos, matamalezas, aerosoles para mosquitos y algunas sustancias químicas para piscinas.

Algunos pesticidas son contaminantes orgánicos persistentes (COP). Algunos pesticidas se fabrican con amoníaco, arsénico, benceno, cloro, dioxinas, óxido de etileno, formaldehído y metanol. Antes de prohibir su empleo, los bifenilos policlorados (BPC) se utilizaban para fabricar pesticidas.

¿Cómo podría estar expuesto a los pesticidas?

Los pesticidas son sustancias químicas comunes que se encuentran en miles de  productos de uso doméstico e industrial. Usted podría estar expuesto a los pesticidas al inhalarlos, o absorberlos por la piel. También al ingerir alimentos que han sido tratados con pesticidas, o al beber agua que se ha contaminado con pesticidas.

Usted podría estar expuesto a los pesticidas si usa productos que los contienen en su hogar, oficina, jardín o embarcación. Podría estar expuesto en el hogar si contrata un servicio profesional que usa pesticidas como los servicios de combate de plagas, mantenimiento de jardines o de piscinas.

Usted podría estar expuesto a los pesticidas si trabaja en una granja o terreno al aire libre donde se usan herbicidas o insecticidas. Podría estar expuesto si trabaja en un lugar donde se fabrican pesticidas, o si en su oficina o trabajo se contratan servicios profesionales de control de plagas. Podría estar expuesto si trabaja en un servicio de control de plagas, mantenimiento de jardines y de piscinas o en operaciones de limpieza de embarcaciones.

Los pesticidas pueden variar en cuanto a su grado de toxicidad para los seres humanos y el ambiente. Algunos permanecen en el ambiente, los animales y las aves, y duran años; otros se descomponen poco después de haber sido liberados.

¿Qué efectos tienen los pesticidas para la salud?

Diferentes tipos de pesticidas pueden afectar su salud de varias maneras. Algunos pesticidas son carcinógenos, es decir, se sabe que causan cáncer. Algunos pueden ocasionar defectos congénitos. Otros afectan el sistema nervioso. Algunos son perturbadores endocrinos y afectan las hormonas y el sistema endocrino. Otros pueden irritar la piel y los ojos.

La cantidad de pesticida al que la persona se expone es tan importante como su grado de toxicidad. Un bajo nivel de exposición a un pesticida altamente tóxico puede suponer el mismo peligro que un alto nivel de exposición a un pesticida menos tóxico.

Los bebés y otros niños pueden ser especialmente sensibles a los riesgos que tienen los pesticidas para la salud porque sus órganos internos todavía están en desarrollo. En relación con su peso corporal, también están expuestos a mayores concentraciones de pesticidas en los alimentos y el agua que los adultos.

Los pesticidas pueden ser nocivos para los niños porque bloquean la absorción de importantes nutrientes necesarios para un crecimiento normal y saludable. También hay momentos críticos en el desarrollo humano en los cuales la exposición a un pesticida puede alterar el funcionamiento de los sistemas biológicos del niño.

Si cree que ha estado expuesto a los pesticidas, comuníquese con su médico.

En caso de urgencia por intoxicación o si tiene alguna pregunta sobre posibles sustancias tóxicas, comuníquese con el centro de control de intoxicaciones de su localidad llamando al teléfono 1-800-222-1222.

Esta descripción se basa en la información encontrada en los enlaces virtuales citados en la versión en inglés de este tema.


Enlaces virtuales desde MedlinePlus (Biblioteca Nacional de Medicina)
Pesticidas

Enlaces adicionales
Centro Nacional de Información de Pesticidas (Agencia de Protección Ambiental, Universidad del Estado de Oregón)
El medio ambiente y su salud: pesticidas (Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos)
Intoxicación por plaguicidas en niños (Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente) (PDF — 3.00MB)
Pesticidas: Uso seguro en el hogar y en jardines (Agricultura y Recursos Naturales, Universidad de California en Davis)
Prevención de los riesgos para la salud derivados del uso de plaguicidas en la agricultura (Organización Mundial de la Salud) (PDF — 517 KB)
Uso seguro de los pesticidas (Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos)

Situaciones en las cuales podrían encontrarse pesticidas: más lugares >>
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Última actualización: 6 diciembre 2013

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